Октябрь 1941 года. Передовые немецкие части остановились в 20 километрах от Калинина (нынешняя Тверь), готовятся к мощному наступлению. Среди гражданского населения нарастает паника: враг близко, а на защите города, важного стратегического пункта, всего две тысячи плохо вооруженных человек - небольшой гарнизон и ополченцы. Нет ни танков, ни артиллерии. Сюда прибывает заместитель командующего Западным фронтом генерал-полковник Иван Степанович Конев (Андрей Смоляков), но это не успокаивает людей: незадолго до этого Западный фронт под его командованием потерпел в Вяземской операции тяжелейшее поражение.
Да, на калининскую станцию должны прийти эшелоны с подкреплением - пятой стрелковой дивизией. Но в городе орудуют диверсанты, которые намерены помешать этому. На центральном рынке то и дело появляются листовки с призывами перейти на сторону фашистов, сдать им город.
Сотрудники Калининского управления НКВД во главе с начальником Дмитрием Токаревым (Артур Ваха) пытаются поймать лазутчиков, но тщетно: те всегда ускользают. Доходит до печальных курьезов: однажды по подозрению в подрывной деятельности задерживают Машу, дочь Токарева (Анфиса Чехова). Отец хватается за голову: он отправлял дочь в эвакуацию, но та категорически отказалась, объясняя это желанием защищать родной город. Действительно, девушка, рискуя жизнью, пытается найти распространителей листовок. Однако позже обнаруживается еще одна причина ее упрямства: сосед Токаревых по лестничной площадке, комендант города Павел Сысоев (Андрей Мерзликин), очень обаятелен и в то же время мужественен. Маша влюблена, и, как ей кажется, взаимно.
Вскоре чекисты выходят на след диверсантов и получают информацию, что их действиями руководит немецкий шпион, прочно обосновавшийся в городе. «Кто он?» - это один из главных вопросов зрителя. Детективная линия, на мой взгляд, проработана хорошо: подозрения падают то на одного, то на другого человека, а разгадка впоследствии удивляет.
Пока сотрудники НКВД ловят немецких шпионов, мы наблюдаем судьбы простых калининцев. Местный батюшка отец Гермоген (Юрий Кузнецов) стоит перед выбором: заявить или нет на своего помощника, церковного сторожа, радующегося, что фашисты вот-вот войдут в город. Одиннадцатилетняя Санька (Ксения Петрухина), пережившая потерю брата, плачет: мальчишки не берут ее в свою команду, и она не может вредить врагам. Ося Блюменталь, бывший одноклассник Маши, давно влюбленный в нее, страдает от безответности чувства.
Большая часть горожан покидают свои дома, уезжают по возможности подальше. Токарев хмурится, глядя в окно на толпы спешно убывающих людей: «Упаднические настроения!» Но такой настрой царит и у него под боком. Руководитель отдела управления Елена (Анна Чурина) со слезами просит мужа, майора госбезопасности Горохова (Сергей Горобченко), уехать из города, который рано или поздно будет оккупирован. Тот резко обрывает любимую женщину словами, что они не имеют права поддаваться панике и проявлять слабость.
Надо сказать, дуэт Чурина - Горобченко стал одним из безусловных достоинств фильма. Им (хотя это скорее не характеры, а типажи) веришь, чувствуешь их любовь, страсть, переживания. Да и в целом актерский состав не вызывает нареканий: кроме уже названных здесь задействованы Егор Бероев, Александр Робак, Елена Захарова, в небольших эпизодах видим Андрея Чадова, Ксению Алферову. Есть мнение, что только кастинг и вытянул этот фильм. Не соглашусь: не всегда идеальный актерский состав компенсирует сценарные огрехи. Конечно, смущает то, что военный детектив становится то любовной драмой, то фильмом воспитания. Иногда тональность картины чересчур пафосна, например, маленькая Саша излишне звонко кричит о долге перед Родиной.
Однако наряду с этим проникаешься болью и страхом калининцев. Понимаешь: люди в ужасе оттого, что враг не разбит сразу, как обещалось в бодрых предвоенных лозунгах и речовках. А видя предателей и дезертиров, задумываешься: почему так случилось, в чем причина страшного преступления, человеческого падения?
И, конечно, не остаешься равнодушным, когда герои, идущие на смерть, но надеющиеся на лучшее, говорят: «Прощаться не будем». Они правы, расставаться ни к чему. Что бы ни случилось, они будут живы в памяти спасенных ими людей.