Вера Владимировна окончила железнодорожное училище, где училась на помощника машиниста паровоза, в 1943 году.
- Наш паровоз, - рассказывает Калгашкина, - вела молодежная бригада: машинисту 22 года, помощнику - 20, кочегару - 18, а мне, стажеру, 15 лет. Родные у всех были на фронте, там же были мой отец и старшая сестра.
Но и ее саму война не обошла стороной.
- Мы вели воинские поезда в сторону Ржева, - вспоминает Калгашкина, - везли танки, снаряды, оружие. За линию фронта нас не пускали. Обратно вели литерные поезда с ранеными. Однажды к машинисту нашего паровоза подбежала медсестра и попросила в помощь одну из девушек из нашей бригады, а из девушек у нас были кочегар и я, помощник. Машинист решил отправить меня как самую младшую, так и сказал: «Эту малявку берите». Дали белый халат, вошла я в вагон и ничего понять не могу: в вагоне одни люльки висят. Оказалось, это вагон для тяжелораненых бойцов, ампутированных, и все они в люльках. Слышу просьбу: «Сестричка, подай судно!» А я и не знаю, что это такое. Но ничего, совладала с собой, медсестра подсказала, что надо делать. А бойцы - без ног, без рук, без стона, без крика. Один солдат, у которого была ампутирована правая рука, попросил написать письмо матери. Я согласилась, он диктует, я пишу: «Дорогая мама! Я участвовал в боях. Меня слегка ранило. Сейчас лежу в госпитале. Я чувствую себя очень хорошо. Меня наградили орденом Красной Звезды. Мама! Как смело воюют все наши бойцы! Вы не беспокойтесь дома, мы все равно фашистов разобьем. Целую. Горячо обнимаю братишек и сестренку. Так соскучился!» Он диктует, а я реву. А бойцы в люльках все шутят, что сестру-плаксу прислали, меня же и подбадривают.
Родом Вера Владимировна из Сасово Рязанской области.
- Объявление войны я услышала дома по радио. Но еще в 1940 году по указу Верховного Совета были созданы трудовые резервы. Наверное, правительство все предвидело. И готовило рабочую смену. У нас было два учебных заведения: железнодорожное училище №2, которое готовило помощников машинистов паровоза, и второе учебное заведение готовило поваров. И я, взяв документы, паспорт, свидетельство о рождении, свидетельство об окончании школы, и пошла в железнодорожное училище. В то время мне было 13 лет. Я пришла к директору. Он все посмотрел, спокойно мне объяснил, что профессия «помощник машиниста» - это профессия повышенной ответственности и берут на эту профессию только с 17 лет: «Поэтому спокойно поступай в поварское училище». Я говорю: «Я на повара не хочу. Что это я буду в войну щи варить?» Он говорит: «А другого ничего предложить не могу». И я пошла к председателю городского совета города. Петр Иванович удивился: «Не приняли такую боевую девчонку на поммашиниста. Дай мне свое свидетельство». Раньше в свидетельствах только цифры были. Он «27» поправляет красными чернилами на «24» и говорит: «Иди спокойно к директору - он тебя возьмет». Проучилась месяц, на второй нас уже направили стажерами на паровозы.
Пришло постановление из Рязани: «Ребят к фронту не посылать». Вере 15. Их группу хотели отправить в Мичуринск, там не хватало машинистов. Но подростки пошли в райком комсомола и попросились в Москву. Им выписали комсомольскую путевку. Шел 1943 год. Девчат на паровозы не взяли, работали они в депо «Москва-Сортировочная» на токарно-сверлильных станках, снаряды делали.
- Они были такие длинные, - рассказывает Вера Владимировна. - А станки старые. И вибрация была очень сильная. Сверло доходит до половины и ломается. И у нас у каждого станка гора испорченных деталей. Дисциплина была - без слов. Иногда приходил старший мастер и говорил: «Ребята, остаемся на вторую смену». Работали по 12 часов. Соревновались: кто больше сделает и правильнее сделает. У нас было и переходящее знамя, и грамоты, и награды всякие. И мы гордились, когда выходили в число передовых. И вообще, разговаривая между собой, мы были уверены, что вносим тоже какую-то небольшую лепту в победу над фашизмом.
Эта несгибаемость и умение находить решения в самых, казалось бы, безвыходных ситуациях стали фирменным стилем Веры Владимировны. Калгашкина работала в депо «Москва-Сортировочная» до 1949 года, была комсоргом цеха, впрочем, она всегда была на передовой. Ее организаторские способности, рационализаторскую смекалку, ответственность заметил мастер Иван Иванович и порекомендовал ее старшей пионервожатой в среднюю железнодорожную школу №9, где Вера Владимировна проработала до 1954 года. Затем получила направление в Высшую школу профдвижения, после окончания которой в 1957 году Веру Владимировну направили на работу в систему проф­техобразования заместителем директора по воспитательной работе в техническое училище №22.
Летом 1957 года в Москве шла подготовка к VI Всемирному фестивалю молодежи и студентов. На репетиции спортивно-массового представления, которым руководила энергичная Вера Калгашкина, ее организаторский талант сразу выделила Зоя Ивановна Солодкая, начальник Главного управления профтехобразования Москвы. Эта встреча определила дальнейшую судьбу Веры Владимировны - она попала на руководящую работу в Управление профессионального технического образования Москвы.
Вся история среднего профобразования развивалась на ее глазах, она сама писала ее историю. 50‑е, 60‑е, 70‑е, 80‑е годы - целая эпоха в подготовке рабочих кадров для московской промышленности и сферы бытового обслуживания населения. Именно в это время сформировались профессиональные позиции Веры Владимировны. Ее превосходное знание проблем профобразования связано с тем, что она их решением занималась не в кабинете, а все время на рабочих местах. Не как лицо инспектирующее, а как специалист-профессионал, которому доверяли свои проблемы директора, преподаватели, мастера, учащиеся. Все, кто с ней работал, отмечают ее подлинно демократический стиль руководства, гуманистическую позицию в отношениях с людьми, компетентность, решительность, ответственность, корректность, искренность. Об этих людях - руководителях, педагогах, мастерах и выпускниках профтехучилищ, которые своим трудом создавали историю московского профобразования, по инициативе и под мудрым руководством Веры Калгашкиной написаны и изданы книги «Наша память живая» и «Дело жизни - дело чести».
Когда Вера Владимировна говорит о системе профобразования, она вдохновенно рассказывает о людях, ее созидавших, - о ветеранах войны и труда и о тех, кто продолжает работать в образовании в настоящее время. С теплотой вспоминает Вера Владимировна Калгашкина о Зое Ивановне Солодкой, начальнике главка, под руководством которой проработала она более 20 лет, в течение которых (60‑70‑е годы) в Москве были открыты 163 учебных заведения профессионального образования, а система подготовки рабочих кадров осуществлялась в тесном содружестве с предприятиями. Профессионалы, работавшие в образовании, их результаты и достижения - предмет искреннего восхищения Веры Владимировны: директор ПТУ №180 «Квалитет» Герой Социалистического Труда Владимир Сергеевич Филиппов, директор РУ №1 Николай Матвеевич Батищев, директор ПТУ №14 Иван Тарасович Кирдун, директор ПТУ №11 Николай Михайлович Саблуков, выпускник ПТУ №53 Григорий Максимович Аулов, сотрудник главка Антонина Тимофеевна Фомина, директор колледжа №21 Николай Дорофеевич Раздобаров.
Сегодня предмет ее главной заботы и участия - наставничество молодых, преемственность поколений, забота о ветеранах педагогического труда и профобразования. Она ставит актуальнейшие вопросы необходимости профессиональной подготовки мастеров производственного обучения в педагогических вузах Москвы, энергично продвигает идеи возрождения института наставничества на производстве. Ее мечта - строительство колледжей современного будущего, чтобы 1 сентября каждого нового учебного года открывались двери профессиональных технических колледжей-новостроек.
При всех научно-технических инновациях главным фактором системы профобразования остается фактор педагогический, воспитательный, личностный. Главное - личность будущего специалиста, его ценностные позиции, воспитывать которые должно учебное заведение. Такова позиция Калгашкиной. Она хорошо знает современное поколение студентов колледжей, много с ними общается, бывая в колледжах на встречах, на занятиях, на производственной практике. С надеждой говорит она о поколении профобразования XXI века:
- Какие хорошие ребята учатся в наших колледжах! Как жадно и внимательно слушают они нас, ветеранов! Какие вопросы задают! Как стремятся они к знанию и самоопределению!
У Веры Калгашкиной много наград. Она заслужила их своим трудом, своим отношением к людям. Есть и памятная медаль «Патриот России». Говорит:
- Патриот России - это тот, кто горячо и преданно любит Родину, родных, близких, друзей.
Ведь любить Родину - значит делать свое дело с честью и доблестью.